Friday, May 04, 2007

Sequel


Remember my young man drinking and zoom in post about the doors of the State Library of NSW last month? There's a sequel to it, and of major importance. If the two side doors depict scenes of Aboriginal life, the centre door, the main entrance, features portraits of prominent figures of New South Wales' early settlement: Eyre pictured above (explorer of much of southern Australia, pictured above), Mitchell (Surveyor General of NSW from 1827-1855), Philip, Sturt, Leichardt, Stuart...
Think of the culture clash exposed on these doors, well dressed Englishmen vs. naked indigenous people.
Think of the symbolism of these three doors, Aboriginies moved aside as the British rulers in the centre show the way to the new order, culture and knowledge (this is a State Library, remember). An imagery seen by the masters of the time as perfectly appropriate. One that shaped all consequent relationships with Australia's indigenous people.

Vous vous souvenez de mon jeune aborigène buvant et de mon zoom sur les grandes portes de la Bibliothèque d'état du NSW ? Eh bien il y a un épilogue, et d'importance majeure. Car si les deux portes latérales dépeignent bien des scènes de la vie aborigène, la porte centrale, l'entrée principale elle, porte en bas-relief des portraits des grands personnages de la colonie naissante de l'état de Nouvelles Galles du Sud : Eyre (ci-dessus), explorateur d'une grande partie du sud de l'Australie, Mitchell (gouverneur général du NSW de 1827 à 1855), Philip, Sturt, Leichhardt, Stuart...
Pensez au clash des cultures représenté par ces portes : hommes anglais bien habillés face aux aborigènes nus. Pensez à leur symbolisme évident : peuples indigènes s'effaçant à droite et à gauche devant le nouvel ordre, la culture et la connaissance (n'oublions pas qu'il s'agit de la grande Bibliothèque d'Etat). Une imagerie qui semblait tout à fait normale aux colons anglais de l'époque. Elle affecte encore aujourd'hui les relations que l'Australie entretient avec son peuple premier.





12 comments:

Cergie said...

L'histoire gravée dans le bronze !
Mais le bronze c'est fait pour être fondu et coulé pour faire autre chose
(Hélas des canons souvent autrefois !)

Pensons aux statues déboulonnées de Franco ou de Sadam Hussein
Les personnalités effacées sur les photos "bolchéviques"...

Ces portes vont peut-être être changées un jour au nom du "politiquement correct"

Peter said...

Times change and our way of considering things. If it would always be in the good direction...

Somehow I wonder if we should after all not keep these old souvenirs as testimonies of previous ways of thinking. The issue may just be to look at them with other eyes. Of course there are limits; I would e.g. hardly imagine to keep the statues of some dictators where they have been rected. But should one not rather than destroying them bring them to some kind of museum? They are after all part of our history?

Delphinium said...

Il y a encore tellement de choses dans le monde qui montre la suprématie d'une nation sur une autre. A nous de déboulonner, de tailler, de faire tomber pour mieux reconstruire, dans le respect des cultures et des hommes.

Muriel said...

Excellente idée, Peter!

Abraham Lincoln said...

I found your posts both moving and interesting.

To me the interesting part is your use of the word, "naked."

I especially picked up on the part about the "clothed" people and then the "naked" people represented on the doors.

In many cultures, there is nothing called "naked."

The natives of your country didn't wear European clothing.

I don't understand how nakedness makes them different.

d. chedwick bryant said...

I'd much prefer to be in the company of the young drinking man rather than the supposed civilized men.
I loved your representation.

Maxime said...

Deux cultures, dont l'une ne pouvait se concevoir que comme dominante... Il convient de se méfier de ceux qui sont certains de détenir la vérité : même animés par les meilleures intentions du monde, ils restent des chevaux à demi aveuglés par leurs oeillères.

Nathalie said...

Cergie, je pense que ces portes vont rester là, et doivent rester là. Car Peter a raison, elles témoignent de l'histoire de l'Australie.

Peter, you are right, these doors testify of Australia's history, and as such should remain in place. In fact I believe they should be visited more often so that everyone is reminded of "this is how it all started" - acknowledging history and then moving forward is the way to go, I believe.

Delphinium, oui, c'est bien de respect des hommes qu'il s'agit.

Nathalie said...

Abraham, interesting comment you make about nakedness. It is a documented fact that Aborigines, at least in the northern hot regions, went absolutely naked.

Is it an irrelevant fact? Maybe it is, but I believe that in the British culture of the early 19th century, dress codes were paramount in positioning people within society. The more educated you were, the better dressed you were too. Going naked or almost naked certainly revealed your absolute lack of education by British standards...

Nathalie said...

Maxime, oui, c'est bien d'oeillères qu'il s'agit. Je me réjouis absolument à chaque fois que la connaissance remplace la croyance, que le savoir remplace l'ignorance, que la science remplace la superstition, et loin de moi l'idée de dénigrer ce que nos sociétés ont apporté... mais la réalité, c'est que dans cet univers aride et inhospitalier de nombreux explorateurs sont morts de soif alors que les aborigènes savaient où trouver l'eau.

Cette connaissance fine du milieu, qui est le propre des peuples qui vivent en symbiose avec leur environnement plutot qu'en conquérants, n'a jamais été prise très au sérieux par nos sociétés trop pressées d'imposer leurs valeurs et leurs modes de fonctionnement. Ce mépris pour les aborigènes se retrouve malheureusement très largement dans la société australienne d'aujourd'hui.

julia said...

thanks for raising these points. historical statues etc could be kept, surely people will look back at those times with interest or horror, such as in Eastern Europe, Iraq and here.

Norman said...

I wonder why, nathalie, they used to deem a stone age culture whose peaks were the boomerang and didgeredoo, as somehow less advanced than what was found in almost every part of the planet? early British arrivals imposed their own values on indidgenous Australians on such "unreasonable' grounds as the dominance of elderly males, and the humiliating treatment of women. Unthinking early visitors even made highly favourable comments about the Maoris' better treatment of women than was the case with aborigines in Australia.

What a shame the current zeitgeist prevents a fuller analysis of Australia's history? Even as a little boy six decades back, it was interesting to have primary school TEXTS talking not just about the Eyre you mention, but Eyre AND Wylie, his aboriginal companion.

Then neo-Roussau propaganda arrived, and history became low level sociology.